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Oxyde d’éthylène : risques pour l’environnement et la santé

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Qu'est-ce que l'oxyde d'éthylène et quel est son rapport avec les aliments que nous consommons ? Ce produit chimique est un gaz incolore à l'odeur douceâtre, extrêmement inflammable et potentiellement toxique et cancérigène. L'oxyde d'éthylène est utilisé dans de nombreuses industries, mais dans l'Union européenne, son utilisation est interdite dans l'industrie alimentaire.

Ces dernières années, nous avons souvent entendu parler d'aliments retirés du marché en raison de la présence de d'oxyde d'éthylène. Mais qu'est-ce que c'est exactement ? Également connu sous le nom de oxiranece produit chimique est un gaz inflammable incolore et dont l'odeur sucrée rappelle celle de l'éther. Tu te demandes quel est le rapport entre ce gaz et les aliments que nous mangeons ? Théoriquement, rien.

Cependant, l'oxyde d'éthylène est encore utilisé dans certains pays du monde pour stériliser les silos et les entrepôts où sont stockées les matières premières, comme les denrées alimentaires.

En Europe, l'utilisation dans le secteur alimentaire de l'oxyde d'éthylène, en anglais ‘oxyde d'éthylène” est interdit, mais nous ne pouvons pas en dire autant pour d'autres pays en dehors de l'Europe, comme les États-Unis, l'Australie, le Canada et l'Inde. Cette substance n'est pourtant pas seulement utilisée dans le secteur alimentaire, mais aussi dans une multitude d'autres secteurs, tels que le… pharmaceutiqueoù il occupe le poste de gaz de stérilisation à basse température de divers appareils.

Dans cet article, nous verrons Qu'est-ce qui est stérilisé à l'oxyde d'éthylène ?où on le trouve et quels effets il peut avoir sur la santé et l'environnement.

À quoi sert l'oxyde d'éthylène ?

Comme nous l'avons dit, l'oxyde d'éthylène se retrouve dans un grand nombre de domaines. Dans une large mesure, ce gaz est utilisé pour produire d'autres produits chimiques. et pour stériliser le matériel et les dispositifs médicauxpour remplacer la vapeur, qui est moins adaptée aux produits sensibles à la chaleur.

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Dans certains pays, ce gaz est également utilisé comme fumigant dans l'industrie alimentaireen raison de sa capacité à éliminer les bactéries, les champignons et les virus. L'oxirane est donc utilisé pour désinfecter les entrepôtssilos et ainsi de suite, sans avoir recours à des systèmes à base de chaleur.

En Europe ce système est interdit depuis plusieurs annéesdepuis 1991, date à laquelle le lien entre l'oxyde d'éthylène et le risque de cancer. Ce gaz est très toxique et présente des risques pour la santé humaine et animale ainsi que pour l'environnement.

Oxyde d'éthylène : où le trouve-t-on ?

farine de caroube
Source : iStock

L'oxyde d'éthylène peut être trouvé dans de nombreux domaines et secteurs.

Ce gaz est utilisé dans l'industrie et dans le processus de production de… éthylène glycolqui est à son tour utilisé dans les antigels et comme liquide de refroidissement des véhicules. Il peut également être utilisé comme désinfectant alimentaire et pour la stérilisation du matériel médical et chirurgical.

Bien que l'utilisation de l'oxyde d'éthylène dans les aliments ne soit pas autorisée en Europe, de nombreux pays (comme l'Inde, les États-Unis et le Canada, déjà cités) continuent de l'utiliser pour décontaminer les silos et les entrepôts où sont stockées les matières premières. Cela signifie que les aliments et les matières premières provenant de ces pays peuvent être contaminés.

Quels sont les aliments qui contiennent de l'oxyde d'éthylène ?

Ces dernières années, nous avons assisté à plusieurs rappels d'aliments contaminés par l'oxyde d'éthylène. Le risque concerne pratiquement tout type d'alimentsurtout (mais pas seulement) :

  • Graines de sésame
  • Champignons séchés
  • Compléments alimentaires à base d'extraits de plantes
  • Les épices et les herbes, comme le gingembre et les piments.
  • Les additifs alimentaires, tels que la gomme de guar (E410) et la gomme de caroube.
  • Céréales et farines
  • Aliments pour animaux
  • Gomme xanthane
  • Aliments à base de légumes
  • Yaourts et crèmes glacées emballées
  • Sauces
  • Aliments sans gluten.
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S'ils sont préparés avec des matières premières provenant de pays qui utilisent ce gaz dans l'alimentation, ces aliments pourraient être contaminés. Mais quelles sont les risques pour la santé et l'environnement?

Les effets de l'oxyde d'éthylène sur la santé et l'environnement

graines de sésame
Source : Pixabay

Une exposition excessive à ce produit chimique peut conduire à de graves conséquences pour la santé. Selon le Centre international de recherche sur le cancer, l'oxyde d'éthylène est un “cancérogène avéré” (Groupe 1), classé comme génotoxique, mutagène de cellules germinales e toxique pour la reproduction.

D'un point de vue environnemental, les grandes contaminations à l'oxyde d'éthylène peuvent avoir un énorme sur la faune, la flore et les écosystèmes aquatiques. De plus, étant donné lahaute inflammabilité de ce gazle risque d'éventuels accidents causés par une fuite ou une dispersion accidentelle ne peut être exclu.

Règlement européen sur l'oxyde d'éthylène

À l'heure actuelle, l'UE a des règles de sécurité strictes sur ce gaz, et interdit strictement son utilisation en stérilisation dans les additifs alimentaires, qui à leur tour sont utilisés dans la production de différents types d'aliments. Néanmoins, comme nous l'avons vu, cette substance peut être présente dans des produits provenant de pays dont les réglementations sont moins strictes.

Par conséquent, si des niveaux plus élevés que ceux acceptables et autorisés par la loi sont trouvés dans les aliments commercialisés au sein de l'UE, les produits en question devront être retirés du marché.

Sources